Westnijlkoorts wordt veroorzaakt door het westnijlvirus. Dit virus komt voor bij vogels en wordt overgebracht door muggen. Het virus kan ook op de mens en op sommige zoogdieren worden overgedragen, zoals  paarden.

Klachten westnijlkoorts

Als je besmet wordt met het virus, duurt het meestal 3 tot 15 dagen voordat je klachten kunt krijgen. De meeste mensen (80%) krijgen geen klachten. Zo’n 20% van de besmette mensen krijgt milde griepachtige symptomen zoals koorts, hoofdpijn en spierpijn. Slechts een zeer klein deel (1%) krijgt een ernstige ziekte zoals encefalitis of meningitis. Met  deze ernstige ziektes is de kans op overlijden 4 tot 14%. Bij mensen van 70 jaar of ouder kan dit stijgen naar 15 tot 29%.

Hoe raak je besmet?

Besmetting gebeurt via geïnfecteerde muggen. De muggen raken geïnfecteerd doordat zij zich voeden op besmette vogels. Daarna verspreiden deze muggen het virus naar andere vogels en soms ook naar mensen en andere zoogdieren. Onder natuurlijke omstandigheden wordt het virus niet van mens naar mens overgebracht. Maar het is wel mogelijk dat iemand besmet wordt door bloed- of orgaantransplantatie .

Hoe voorkom je besmetting?

De belangrijkste maatregel tegen het virus is jezelf te beschermen tegen muggen. Vooral in de schemering, want dan zijn ze het actiefst. Draag bijvoorbeeld bedekkende kleding en/of slaap onder een muskietennet.

Waar komt het westnijlvirus voor?

Het westnijlvirus komt oorspronkelijk uit Afrika. Het heeft zich de laatste tientallen jaren verspreid over grote delen van de wereld. Het westnijlvirus werd eind jaren 50 voor het eerst in Europa gevonden, in Albanië. Maar dat leidde tot weinig uitbraken. Sinds het begin van de 21 eeuw komen uitbraken steeds vaker voor. Het virus  heeft  zich gevestigd in grote delen van Italië en Oost Europa. Het komt ook voor in grote delen van de Verenigde Staten.

Uitbraak in Europa

In 2018 werd  in Europa een record aantal mensen met westnijlkoorts gemeld. Er waren 2083 bevestigde en vermoedelijke patiënten in één jaar tijd. Dat is meer dan het totale aantal in de 7 jaren ervoor (1832 gemelde gevallen in totaal). De oorzaak van deze uitbraak ligt waarschijnlijk aan de combinatie van zeer hoge temperaturen en de aanwezigheid van veel muggen en vogels.

 

Overdracht van het westnijlvirus: tussen muggen en vogels en van muggen naar mens en paard.