De stof sorbitol wordt gevormd in het menselijk lichaam tijdens het stofwisselingsproces, wanneer het lichaam glucose afbreekt om energie te produceren. Sorbitol is een natuurlijk bestanddeel van bepaalde vruchten, zoals appels en peren, en komt ook voor in tabaksplanten. Het heeft een licht zoetige, karamelachtige geur en een zoete smaak.


Algemeen gebruik
Sorbitol is een polyol en wordt als zodanig vaak gebruikt als kunstmatige zoetstof in voedings- en gezondheidsproducten. Het wordt ook als bevochtigingsmiddel gebruikt om uitdroging van voedingsmiddelen en cosmetica te voorkomen. Verder heeft sorbitol de eigenschap dat het olie in water doet oplossen en wordt daarom toegepast in schoonmaakmiddelen.

Toepassing binnen de tabaksindustrie
Tabaksproducenten gebruiken sorbitol als bevochtigingsmiddel om uitdroging en verkruimeling van de tabak te voorkomen. Daarnaast wordt het gebruikt om de verbranding van de tabak te verbeteren.

De hoeveelheid aan sigaretten toegevoegde sorbitol kan tot aan 0,3% bedragen van het totale tabaksgewicht van één sigaret.

Schadelijke gezondheidseffecten
Sorbitol wordt geheel verbrand tijdens het roken. Onderzoek heeft aangetoond dat de stoffen die worden gevormd bij de verbranding van sorbitol – en die in grote hoeveelheden aanwezig zijn in de geïnhaleerde rook – mogelijk schadelijk zijn. Onder deze stoffen vallen formaldehyde en aceetaldehyde. Deze stoffen zijn door het International Agency for Research on Cancer (een vooraanstaand instituut in kankeronderzoek) geclassificeerd als kankerverwekkend. Andere stoffen die tijdens het roken worden gevormd zijn acroleïne en furfural, waarvan bekend is dat zij irritatie veroorzaken aan de ogen en de bovenste luchtwegen.

Invloed op de rookverslaving
Het vochtvasthoudende aspect van sorbitol maakt sigaretten aantrekkelijker en makkelijker te roken. Dit effect wordt echter weer teniet gedaan door de licht bittere smaak en onaangename geur die de brandende sorbitol aan sigarettenrook geeft.

Er is op dit moment geen onderzoeksinformatie beschikbaar over de mogelijke invloed van sorbitol op rookverslaving. Sorbitol kan echter indirect schade toebrengen vanwege de vorming van stoffen zoals aceetaldehyde waarvan wordt verondersteld dat het de verslavende werking van nicotine versterkt. Hierdoor worden uiteindelijk meer sigaretten gerookt en worden rokers op die manier blootgesteld aan grotere hoeveelheden giftige stoffen die zich bevinden in de sigarettenrook.

© Afbeelding: Federal Office of Public Health FOPHFederal Office of Public Health, Switserland